搏极古今,绝代奇书

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  其旨近《老子》,淡泊无为,蹈虚守静,出入经道。言其大也,则焘天载地;说其细也,则沦于无垠,及古今治乱存亡祸福,世间诡异环奇之事。其义也著,其文也富,物事之类,无所不载。然其大较,归之于道。故夫学者不论《淮南》,则不知大道之深也。
  ——高诱《淮南子注·叙》

《淮南子》又名《淮南鸿烈》,鸿,广大也,烈,光明也,意即包含了光明宏大之理。

  惜汉世刘安著书,号曰《淮南子》。其书牢笼天地,博极古今,上自太公下至商鞅。其书错综经纬,自谓兼于数家,无遗力矣。
  ——刘知己《史通·自叙》

这部书的思想内容以道家思想为主,同时夹杂着先秦各家的学说,故《汉书·艺文志》将之列为杂家类。

  “绝代奇书”乃是半个世纪以前胡适先生为《淮南子》下的评语,而此书的作者刘安也被称为“天下奇才”。刘安本是汉高祖刘邦之孙,淮南厉王刘长之子。刘长因为谋叛文帝,被流放四川,在途中绝食而死。后汉文帝又封刘安为淮南王,都城寿春。
  淮南王刘安同一般的皇亲贵族有很大不同:“淮南王为人好读书鼓琴,不喜弋猎狗马驰骋”(《史记·淮南衡山列传》)。他博学多才,在科学、文学、哲学、音乐等众多领域中多有建树。他在寿春会聚了一批“俊伟之士”,一起探讨天下大事,研究学术。于是作《内书》21篇,《外篇》甚众,还有《中篇》8卷,一共20余万言。对于刘安其人,史家有不同的评价,较常见的一种看法是,刘安企图谋叛,在武帝时阴谋外泄,于是在被捕之前自杀身亡。从《淮南子》书中的观点来看,它承继黄老之说,而汉朝的中央统治者实行的是独尊儒术的文化政策,这种道家和儒家治国思想的对立,一定程度上反映了中央和地方政权之间的矛盾,《史记》中记载刘安曾自称:“吾高祖孙,亲行仁义,陛下遇我厚,吾能忍之;万世之后,吾能北面臣事竖子乎?”显现了他觊觎皇位的野心。但是淮南王刘安与汉武帝刘彻叔侄俩之间的政治斗争无法影响《淮南子》一书在中国文学史上的地位。
  从《淮南子》20篇的总体结构上可以看出它的严谨和立意的高远。刘安自己说:“夫作为书论者,所以纪纲道德,经纬人事。上考之天,下揆之地,中通诸理……故著书二十篇,则天地之理究矣,人间之事接矣,帝王之道备矣。”可以看出刘安意在对道家的学说进行一个整合,建立一套天、地、人相结合的理论体系。全书20篇在总体上是一个总分总的关系:第一篇《原道训》总的把握“道”的精义和真髓;然后《俶真》《天文》两篇写宇宙生成和天体运行规律;《地形》讲地学;第五篇《时则》综论天象、地象和人事;第六到第十九篇分别论述了各种人事和政治方略;最后一篇《泰族》总结全书。全书涵盖了天文、地理、物理、化学、农学、医学、军事学,在哲学和政治主张上崇“无为而治”的道家思想,是一部百科全书式的学术著作。此外本书还引用了许多传说、神话、寓言,文章富于变化,饶有趣味。保存了许多已散佚的神话片段,以及机智幽默的民间言谈。
  《淮南子》中记载了我国上古时期开天辟地的神话传说。在上古时代,世界一片混饨,没有形状。不久之后混沌转化为宇宙,而宇宙产生气,接着气一分为二,清而轻的气上升为天,浊而重的气下降为地。后来,水神共工(传说是一个地方的部落首领,但是有引起洪水的本领;在上古时期,人和神似乎是分不开的,部落的先祖一般都成为某一方面的神祗)不满火神颛顼(黄帝之孙)的统治,与他争夺帝位,结果共工失败,怒而头撞不周山,撞断了支撑天的柱子,切断了系大地的绳子。这样,天倾斜向西北方,太阳、月亮、星星也都移至西北方;而大地的东南方变为空虚之地,所有的河川转向东南流。这些事情记录在《天文训》中,表面的神话实际上反映了古人在宇宙、天文、地理等等问题上的探索成果。
  接下来是太古时代,因为共工把天柱撞断了,天上出现一个大窟窿,大地上也出现了许多裂缝,山林中火光冲天,蔓延不止,地底下喷出水来,形成洪水之祸。而原本生活于山林之中的猛兽、野鸟也纷纷逃窜出来,为了果腹残害人类,使整个人类陷入危机之中。女娲创造了人类,她不忍心看到自己的孩子们遭受如此大祸,决心修补苍天,拯救人类。她把五色的石头溶化,用来填补天空的裂缝;切断大龟的脚,当做天柱,竖立在天地的四角;杀掉引来洪水的黑龙,用炼五色石剩下的草木灰,来挡住泛滥的洪水;最后驱散了猛兽恶鸟,人类得到了拯救。此外还有名射手后羿的故事。据说他把10个太阳射落了9个,拯救了人类;西王母于是赐给他长生不老的仙丹。后来,他的妻子因偷食了仙丹而奔向月宫,变成了嫦娥,这就是家喻户晓的嫦娥奔月的故事。在这些美丽的神话中,人们通过他们感性而质朴的思维方式来把握自然界,同时也含有摆脱自然界的束缚,同自然界做斗争的精神。

《淮南子》因其综述各家思想及其产生的历史背景和思想渊源,具有很高的价值。

唐代刘知己称其为“牢笼天地,搏极古今”。胡适也说说:“道家集古代思想的大成,而淮南书又集道家的大成。”

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《淮南子》是由西汉皇室贵族淮南王刘安招致宾客,在其主持下编著。成书年代大约在汉景帝、汉武帝之间。

刘安,汉高祖刘邦之孙,淮南厉王刘长之子,汉文帝十六年袭父爵为淮南王。善属文辞,才思敏捷。汉武帝即位,暗整武备,意图谋反,未遂自杀。

刘安撰作《淮南子》的目的,是针对初登基帝位的汉武帝刘彻,反对他所推行的政治改革。

《淮南子》被《汉书·艺文志》列为杂家,全书内容庞杂,它将道、阴阳、墨、法和一部分儒家思想糅合起来,但主要的宗旨倾向于道家。

该书在继承先秦道家思想的基础上,综合了诸子百家学说中的精华部分,对后世研究秦汉时期文化起到了不可替代的作用。

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《淮南子》通篇亦以“道”为主题,既讲自然之道,也讲治世之道,提出了“漠然无为而无不为”,“漠然无治而无不治”的政治理想。

《淮南子》提出法制要与时俱进,礼制要紧跟风俗变化,衣服器械要方便自己使用,法制要合乎自己的方便,只要有利于百姓,不必效仿古人,只要合适于事情,就不必遵循旧制,所以变革古制未必可去贬低,而遵循风俗也未必值得赞美。

在最后一篇《要略》中,概括全书以阐明宗旨,“言道”与“言事”,即掌握自然界的规律与考究社会历史变化规律。

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